The expansion of the Panama canal and its ruling international contract: A mega-project sailing in troubled waters?

DOI: 10.17103/reei.33.12

Irene Nuviala Lapieza

Resumen

El mundo ha sido testigo recientemente de la inauguración de la ampliación del Canal de Panamá. Este mega-proyecto de ingeniería civil, producto de un peculiar contexto histórico, político y económico, va a reconfigurar el transporte marítimo a nivel global. La ampliación del Canal de Panamá incluye la creación de una nueva vía mediante el diseño y construcción del tercer juego de esclusas, que se ha sometido a un cualificado proceso de adjudicación. Las relaciones entre las partes (el consorcio liderado por Grupo Unidos por el Canal como contratista y la Autoridad del Canal de Panamá como Empleador) y entre los diferentes actores del proyecto están reguladas por un complejísimo contrato internacional que parte de uno de los modelos FIDIC, pero introduce abundantes modificaciones teniendo en cuenta las particularidades de este mega proyecto. La disposición contractual en materia de resolución de conflictos establece una multitier clause, que remite en primer lugar a la negociación entre las partes, continúa con una junta de resolución de conflictos (DAB) y termina finalmente con un arbitraje. La referida cláusula escalonada va a ser objeto de análisis detallado en el presente artículo, a la luz del status quo de las millonarias reclamaciones formuladas hasta el momento por el contratista.

Abstract

The world has recently witnessed the inauguration of the Panama Canal Expansion. This civil engineering mega-project, resulting from a particular historical, political and economic background, is going to globally reconfigure the maritime transport. The Panama Canal Expansion includes the creation of a new lane by the design and construction of the third set of locks, which has undergone to a qualified tender process. The relationships between the parties (the Spanish led consortium Grupo Unidos por el Canal as the contractor and the Panama Canal Authority as the Employer) and the different actors of the project are configured by an extraordinarily complex international contract drawn from a FIDIC form but substantially amended taking into account the particularities of this mega-project. The contractual provision ruling the dispute resolution terms sets forth a multi-tier clause that addresses in first place to the negotiation between the parties, continues with a Dispute Resolution Board (DAB) and finally ends with an arbitration. The referred escalated clause shall be insightfully analyzed in this paper, in light of the status quo of the worth million claims filed by the contractor up to this date.

Palabras clave

Canal de Panamá, Expansión del Canal de Panamá, contratación internacional, inversiones internacionales, contratos de ingeniería, FIDIC, disputas internacionales, negociación, Junta de Resolución de Conflictos (DAB), arbitraje, ADR, cláusulas multi-tier.

Keywords

Panama Canal, Panama Canal expansion, international contracting, international investments, engineering contracts, FIDIC, international disputes, negotiation, dispute resolution board (DAB), arbitration, ADR, multi-tier clauses.

Sobre el autor

Irene Nuviala Lapieza

PhD Candidate at the University of Zaragoza.

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